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Sin duda usted ha oído hablar de la vaquita marina. Es uno de los mamíferos marinos más carismáticos, al menos para los mexicanos, pues es endémico de nuestro país (es decir, no se halla en ningún otro sitio en el mundo).

De quien mora en la inmensidad...
El viento, la marea y un azul ingrávido marcan el compás y nos guían en nuestra aventura diaria. En todo caso, no siempre es necesario ir muy lejos ni perderse en lo más profundo para asombrarse con criaturas fascinantes, como la que hoy presentamos.

Tras estudiar la morfología del cráneo y las vértebras cervicales de Magericyon anceps, un mamífero carnívoro que vivió en el Mioceno superior (hace unos 9 millones de años), paleontólogos del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) y la Universidad de Alcalá comprobaron en 2017 que era un depredador extremadamente eficaz.

Los cambios climáticos, entendidos como factores del entorno, han sido los principales responsables de la gran diversificación de los caballos, caracterizada por una rápida acumulación de especies, durante los últimos 20 millones de años.

Gracias al análisis de los fondos de las colecciones del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), Investigadores de la UNED y la Aristotle University of Thessaloniki, de Grecia, describieron en 2014 un nuevo género de tortuga terrestre que vivió en Europa entre el Mioceno y el Pleistoceno (desde hace unos 20 millones de años hasta hace menos de dos millones).

No es exactamente un dedo, pero da a los pandas capacidad prensil para coger las ramas de bambú de las que se alimentan. Un equipo internacional de paleontólogos estudió en 2015 el origen del ‘falso pulgar' de los osos panda, una estructura icónica desde el punto de vista evolutivo.

En 1912, el paleontólogo alemán Ernst Stromer encuentra en el desierto del Sáhara (Egipto) el fósil de una antigua y extraña criatura de largas espinas y proporciones descomunales, que denominó Spinosaurus aegyptiacus. El esqueleto, depositado y expuesto en el Museo del Estado de Baviera, donde disfrutaba de gran popularidad, desaparece en un bombardeo aliado durante la Segunda Guerra Mundial. Sólo sobreviven las notas de campo, algunos dibujos y varias fotografías de color sepia.

“El ala para volar del murciélago y nuestra mano para agarrar son homólogas”; “La MCP [Muerte Celular Programada] ocurre en el organismo adulto para controlar la masa celular de algunos órganos como el hígado”.

Todos los seres vivos, desde bacterias hasta vertebrados, han estado en una constante disputa por seguir existiendo a pesar de las condiciones adversas que se presentan en el ambiente. Un caso en particular son las especies integrantes del orden Chelonia (tortugas), pues han persistido desde la extinción de los dinosaurios hasta el auge de los mamíferos; además de ser un grupo de los cuatro órdenes sobrevivientes de los reptiles, que aparecieron en la Tierra hace más de 200 millones de años, es decir, en el periodo Jurásico tardío.

En la profundidad del océano, entre arena que nadie ha pisado, habita un organismo que es difícil distinguir, un animal misterioso que cambia de forma. De un hueco emerge este extraño individuo y recorre con sigilo el fondo marino en busca de alimento. Ondula y asciende lentamente para lograr una mejor visión. Repentinamente detecta algo que lo hace parar: un tiburón; y en una fracción de segundo altera su forma, adquiriendo la de un animal espinado, de piel de otro color y un patrón rayado. El tiburón se detiene, se aleja y finalmente desaparece, tiene miedo de arriesgar su integridad.

La Ciénaga de Zapata, en Cuba, constituye el último reducto natural para el cocodrilo cubano (Crocodylus rhombifer), la especie de cocodrilo más amenazada del Nuevo Mundo. La hibridación con el cocodrilo americano (Crocodylus acutus) no sólo amenaza su pureza genética sino que también puede provocar su extinción. El Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) exhibe el esqueleto de un ejemplar de su colección histórica.

La caja para herborizar o vasculum era un elemento imprescindible en el equipo de los botánicos del siglo XIX. En concreto, ésta que conserva el Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) tiene un gran valor histórico ya que es probable que fuera utilizada durante la Expedición Científica al Pacífico (1862-1865).

La seda de la mariposa nocturna Antheraea pernyi nos invita a descubrir sorprendentes detalles de la historia de la sericicultura en nuestro país. A partir de una caja entomológica que se exhibe en el Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC), seguiremos el rastro del gusano de seda del roble hasta Mallorca y el asentamiento de la especie en la isla.

De las dos mil quinientas especies que custodia la colección de Ictiología del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) hemos elegido a un pez marino procedente de Cuba y que pertenece a la colección del gran ictiólogo cubano Felipe Poey y Aloy (1799-1891). La colección de peces del Museo tiene un gran valor histórico como queda constancia en diferentes referencias documentales como el Catálogo del Gabinete de Pedro Franco Dávila que se imprimió en París en 1767. Sin embargo, actualmente no se conserva ninguno de los ejemplares descritos en dicho catálogo; el pez más antiguo es un sargo fechado en 1790.

El Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) custodia una colección singular: la colección iconográfica van Berkhey. Esta colección de más de tres siglos de antigüedad refleja magníficamente una época en la que la ilustración científica era esencial para el florecimiento de la historia natural. También ha tenido un papel protagonista en un triste capítulo de la historia del Museo, aunque con final feliz.

La colección de preparaciones ornamentales de diatomeas de Ernesto Caballero y Bellido es la mejor de España y una de las más extensas del mundo. Esta colección del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) incluye 205 preparaciones microscópicas con 1.431 taxones, incluyendo diatomeas fósiles y actuales, así como distintos instrumentos para su montaje según la técnica descubierta por el autor.

La colección de anfibios reunida por la Comisión Científica del Pacífico (1862-1865) tiene un valor extraordinario, tanto histórico como científico. El Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) conserva 522 ejemplares recolectados por el gran zoólogo español Jiménez de la Espada, gran parte de los cuales han servido para describir la fauna herpetológica sudamericana.

Anticipar los efectos del cambio global en los ecosistemas es uno de los principales retos a los que se enfrentan los ecólogos. El profesor de investigación del CSIC Fernando Valladares es experto en ecología y ha centrado su trabajo en los efectos del cambio global en los ecosistemas terrestres. Además de su aquilatada carrera científica, ha ocupado distintos cargos de gestión y responsabilidad político-científica, en los que ha peleado porque la mejor ciencia disponible estuviera sobre la mesa de negociaciones.

Las agallas son unas estructuras realmente fascinantes que sustentan complejas comunidades de artrópodos. Las especies inductoras de agallas, en su mayoría insectos, son capaces de manipular a la planta en su propio beneficio mediante la formación de estas estructuras vegetales que al tiempo que proporcionan alimento a la larva también la protegen de depredadores y parásitos.

Los animales naturalizados son objetos esenciales en todos los museos de ciencias naturales. Santiago Aragón utiliza las colecciones de taxidermia del Museo Nacional de Ciencias Naturales para narrar su historia, desde su fundación en 1771 como Real Gabinete hasta el final de la Guerra Civil. De su mano nos introducimos en las entretelas del Museo y contemplamos su evolución con los distintos directores, constatamos la carencia crónica de espacio y el abandono secular por parte de la administración. Y también conocemos en detalle los montajes que realizaron los hermanos Benedito, auténticas obras maestras de la taxidermia.

Se presenta la primera filogenia morfológica de la clase Eutardigrada incluyendo todos sus géneros. Una investigación del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) [publicada en agosto de 2013] muestra el elevado nivel de homoplasia en este grupo, lo que pone de relevancia la necesidad de realizar las filogenias integrando la morfología, la ecología y la genética.

El nombre de Jorge Morales, profesor de investigación del CSIC, va indisolublemente unido al Cerro de los Batallones, un enclave a las afueras de Madrid donde se ubican algunos de los yacimientos terciarios más importantes de España. Este paleontólogo experto en mamíferos del Cenozoico está convencido de que las colecciones son el alma de los museos y en ellas reside su razón de ser. Las excavaciones del equipo que dirige han contribuido de manera sustancial a enriquecer las colecciones paleontológicas del MNCN.

El siete de septiembre de 1936 se truncó una rama del árbol de la vida que ahora sólo puede verse en los museos. El tilacino (Thylacinus cynocephalus) era el último superviviente de una familia antigua y muy diversa de mamíferos marsupiales y un excelente ejemplo de evolución convergente. El Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) exhibe un bello ejemplar procedente de una tienda británica que forma parte de la historia de la taxidermia.

Los caballitos de mar (Hippocampus spp.) son peces pero su capacidad para nadar es limitada. Resultan inconfundibles por su postura erguida. Viven en todos los mares del mundo y las praderas submarinas son su lugar predilecto. Son los machos los que se encargan de cuidado de los huevos y de las crías. La Colección de Ictiología del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) conserva valiosos especímenes del siglo XIX.

Los polimitas son unos moluscos terrestres endémicos de Cuba, con una paleta de colores que les ha convertido en objeto de deseo de coleccionistas de todo el mundo. La colección de polimitas del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) aúna belleza e historia, ya que la gran mayoría de los especímenes fueron colectados en el siglo XIX.

Durante el siglo XVIII tuvieron mucha importancia en Europa las colecciones de animales exóticos. Eran un símbolo de prestigio y de poder, ya que sólo la realeza se podía permitir el lujo de adquirirlos y mantenerlos. Uno de los animales que llamó poderosamente la atención de Carlos III fue el ciervo ratón filipino. La colección de mamíferos de Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) cuenta con varios ejemplares de estos pequeños rumiantes, procedentes del ya desaparecido Museo de Ultramar.

El incremento de la implicación de voluntarios en la investigación científica comienza a ser una nueva realidad que estimula la difusión del conocimiento, toma en cuenta el saber y la percepción de los individuos, y transforma las relaciones entre las políticas, la sociedad y la ciencia.

El mundo rural está, generalmente, muy alejado del mundo de la investigación y la ecología. Es frecuente comprobar que algunos científicos no dan ningún valor a la experiencia de las personas que viven en contacto directo con la naturaleza, al mismo tiempo que muchas personas que viven del campo, ven con recelo las propuestas que se hacen desde foros académicos. Iniciativas como Bosques Modelo intentan acercar dos realidades que deberían marchar de la mano pero que, en demasiadas ocasiones, permanecen muy alejadas entre sí.