“La invención de la naturaleza”, de Andrea Wulf

Pensador de extraordinaria amplitud, Alexander von Humboldt,  hijo de un oficial de Federico el Grande y de una hugonote que había salido pitando de la Francia de Luis XIV, y que lo crió con rigidez calvinista, mal estudiante de niño, más interesado en alistarse en el Ejército para participar en lejanas batallas que  en leer literatura o estudiar y que tuvo que hacer un curso de ingeniería para enamorarse, primero, de la botánica, y después de toda la ciencia, vuelve ahora al primer plano de la actualidad editorial gracias a la escritora y profesora en el Royal College of Art de Londres Andrea Wulf.

Andrea Wulf presentó en nuestro país La invención de la naturaleza (Taurus, 2016), un libro biográfico sobre el científico, botánico, aventurero e investigador alemán Humboldt que repara así la injusticia de mandar al olvido al distinguido como "héroe perdido de la ciencia y padre de la ecología".

Wulf, que para documentarse sobre su compatriota siguió sus huellas por archivos, bibliotecas, centros de investigaciones y algunos de los países que visitó el científico, en su visita a Madrid quiso visitar el Real Jardín Botánico-CSIC, donde se encuentra el Essai sur la géographie des plantes (1805) de Humboldt, una obra que ha tenido oportunidad de ver con detalle en la Biblioteca del Jardín.

En el Essai sur la géographie des plantes (1805), Humboldt se ocupa de la investigación empírica del ambiente de las plantas para lo cual recurre a la ya mencionada noción de 'forma', que aquí va a traducirse en la de 'fisonomía'. El sabio alemán concibe grandes regiones naturales, que no son homogéneas ni vegetal ni topográficamente. Estas grandes regiones incluyen unidades menores, o tipos fisonómicos, señala Miguel de Asúa, de la Academia Nacional de Ciencias de Buenos Aires.

En cuanto a la procedencia del ejemplar que se conserva en la Biblioteca del Real Jardín Botánico, un ejemplar singular por estar coloreado ya que no todos lo están, en la portada figura "Comisión del Pacífico", así que puede que fuera uno de los libros que se compraron para la expedición "Comisión Científica del Pacífico (1862-1866)" en la que participó Juan Isern. Este ejemplar pertenece, sin ninguna duda, a la primera edición, que incluye una dedicatoria impresa a Jussieu y Desfontaines.

En el libro Humboldt cuenta que le envió un borrador de esta obra a Mutis, antes de publicarlo: "Envié una copia del primer bosquejo a Santa Fe de Bogotá, al señor Mutis, quien me honra con su amistad. Nadie mejor que él podía juzgar la exactitud de mis observaciones, y aun darles mayor extensión, añadiendo las que él mismo ha hecho por espacio de cuarenta años en sus viajes por el territorio neogranadino. Este gran botánico, no obstante la distancia a que se halla de Europa, ha seguido los progresos de la física y observado con constancia los vegetales de los trópicos a todas las alturas; ha herborizado en las tierras bajas de Cartagena, en las orillas del Magdalena y sobre las colinas de Turbaco [...] ha vivido largo tiempo en la alta planicie de Pamplona, en los llanos de Mariquita y en los de Ibagué [...]; ha subido a las cumbres nevadas de los Andes [...]

Ningún botánico ha estado en el caso de reunir mayor número de observaciones interesantes sobre la Geografía de las plantas, que Mutis, por la multitud de medidas barométricas que ha practicado, y que le han permitido apreciar con certeza la altura a la que crecen las diversas plantas de la zona tórrida".

Intrépido explorador y famoso científico

Ahora, en La invención de la naturaleza. El nuevo mundo de Alexander von Humboldt, la escritora Wulf, además de destacar la figura del científico, a juicio de los críticos realiza una narración llena de información novedosa, de conocimiento profundo y de una vital emoción.  En definitiva, La invención de la naturaleza revela la extraordinaria vida del visionario naturalista alemán Alexander von Humboldt (1769-1859) y cómo creó una nueva forma de entender la naturaleza.

Humboldt fue un intrépido explorador y el científico más famoso de su época. Su agitada vida estuvo repleta de aventuras y descubrimientos: escaló los volcanes más altos del mundo, remó por el Orinoco y recorrió una Siberia infestada de ántrax. Capaz de percibir la naturaleza como una fuerza global interconectada, Humboldt descubrió similitudes entre distintas zonas climáticas de todo el mundo, y previó el peligro de un cambio climático provocado por el hombre.

Andrea Wulf, nacida en la India pero de nacionalidad alemana, aunque vive en el Reino Unido y escribe en inglés, como ha manifestado en su visita a España, se vio cautivada por la personalidad de Humboldt al escribir The Brothers Gardeners, aunque reconoce que ese amor por la naturaleza lo lleva en el ADN desde niña, de ahí que haya valorado y agradecido la labor que por la investigación, la conservación, la educación y la divulgación de la biodiversidad realiza el Real Jardín Botánico-CSIC desde hace más de dos siglos y medio.

Sinopsis

La invención de la naturaleza revela la extraordinaria vida del visionario naturalista alemán Alexander von Humboldt (1769-1859) y cómo creó una nueva forma de entender la naturaleza.

Humboldt fue un intrépido explorador y el científico más famoso de su época. Su agitada vida estuvo repleta de aventuras y descubrimientos: escaló los volcanes más altos del mundo, remó por el Orinoco y recorrió una Siberia infestada de ántrax. Capaz de percibir la naturaleza como una fuerza global interconectada, Humboldt descubrió similitudes entre distintas zonas climáticas de todo el mundo, y previó el peligro de un cambio climático provocado por el hombre.

Convirtió la observación científica en narrativa poética, y sus escritos inspiraron no solo a naturalistas y escritores como Darwin, Wordsworth y Goethe, sino también a políticos como Jefferson o Simón Bolívar. Además, fueron las ideas de Humboldt las que llevaron a John Muir a perseverar en sus teorías, y a Thoreau a escribir su Walden. Wulf rastrea la influencia de Humboldt en las grandes mentes de su tiempo, a las que inspiró en ámbitos como la revolución, la teoría de evolución, la ecología, la conservación, el arte y la literatura.

Andrea Wulf nació en India, se mudó a Alemania de niña y hoy vive en Londres, donde da clases de Historia del Diseño en el Royal College of Art. Es autora de libros como The Brother Gardeners y Founding Gardeners. The Revolutionary Generation, Nature, and the Shaping of the American Nation, aclamado por la crítica. Ha colaborado con The New York Times, el LA Times, el Wall Street Journal, el Sunday Times y el Guardian, entre otros medios. Ha dado conferencias en lugares como la Royal Geographical Society, la Royal Society de Londres, la American Philosophical Society de Philadelphia y la Biblioteca Pública de Nueva York, entre muchos otros.

Copyright del artículo © Real Jardín Botánico-CSIC. Reservados todos los derechos.

Copyright de imágenes y sinopsis © Taurus. Reservados todos los derechos.

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Hay un momento para echar la vista atrás, recordando las condiciones en que nosotros, la especie Homo sapiens, emprendimos nuestra andadura. Hay un momento para explicar lo que fuimos, en el plano científico y cultural, e imaginar lo que seremos, más pronto que tarde. Tú y yo. Ustedes que nos leen y los que escribimos a este lado de la pantalla. Hay, en fin, un momento para explicar el trabajo de los paleontólogos ‒los historiadores de la vida‒ y sumarlo al de tantos otros investigadores que comprueban cómo la cultura altera nuestro recorrido social y evolutivo. Sabios que rastrean las civilizaciones en que se escindió la humanidad. Expertos que nos hacen partícipes de creencias y costumbres, creaciones artísticas y avances tecnológicos. Entre todos, definen una sutil conexión que que nos mantiene unidos desde hace... ¿cuánto tiempo ya? ¿165.000 años? ¿315.000?

Quién sabe si ese interés por la naturaleza humana, en su increíble diversidad, es lo que te trajo hasta aquí. Ahora ya lo sabes: si nosotros hacemos cada día TheCult.es (Thesauro Cultural), es porque tú sientes esa curiosidad por los retos más desafiantes de la ciencia y la cultura. Quizá acabas de descubrir esta revista, buscando un dato que necesitas para la clase de mañana. O acaso usted ‒a quien le incomoda el tuteo‒ hace mucho que completó sus estudios, y nos sigue fielmente desde que nos asomamos a internet, allá por 2007.

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