"El hombre de Neandertal", de Svante Pääbo

No estaba escrito que un neandertal pudiese revelarnos sus secretos más íntimos, pero Svante Pääbo tuvo la fortuna, o la inteligencia, de acceder a la entraña más recóndita de esa especie humana. En 2010, al frente de su equipo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, Pääbo nos desveló ese enigma, resuelto gracias a la secuenciación del genoma del hombre de Neandertal.

En su momento, más allá de la admiración por la espectacularidad de ese logro, una de las cosas que despertó el interés de los medios es que un dos por ciento de nuestro propio genoma incluye genes de neandertal. El dato, llamativo por razones obvias, se sobrepuso a otras cuestiones que quizá también hubiesen requerido un titular a dos o tres columnas. Recordemos, por ejemplo, que la secuenciación implicó a laboratorios y científicos de muy distintos lugares, a lo largo de cuatro años, en un esfuerzo internacional y multidisciplinar de los que hacen época.

Las muestras empleadas en esa fascinante labor pertenecían a unos huesos descubiertos en los yacimientos de Vindija, en Croacia, el Sidrón, en Asturias, y asimismo en la cueva de Mezmaiskaya, en el Cáucaso noroccidental.

Ni que decir tiene que esa exploración del flujo genético de los neandertales viene a ser una aventura científica en toda regla. Una aventura que, para alegría de los aficionados a la divulgación de calidad, ahora se resume en este magnífico libro, firmado por el protagonista de la hazaña.

Pääbo detalla en sus páginas mucho de lo que ahora sabemos sobre nuestros parientes evolutivos. Sin ocultar detalles personales, el investigador sueco narra con fluidez los momentos de desaliento y de euforia que jalonaron su reto: un reto colectivo, no exento de roces y complicaciones.

En este sentido, me parece muy revelador el modo en que da por finalizada su colaboración con otro genetista de prestigio, pero equivocado, Edward Rubin, del Laboratorio Internacional Lawrence Berkeley. "Cesar una colaboración científica ‒escribe‒ es a menudo difícil y lo es más aún cuando un colaborador se ha convertido en amigo personal (...) Me alivió que se hubiera tomado bien mi carta, pero ahora estaba claro que éramos más competidores que colaboradores. La competición se hizo visible casi en cuanto volqué mi atención en conseguir los huesos neandertales. Descubrí que Eddy estaba intentando conseguirlos también y, en gran parte, de las mismas personas con las que habíamos estado trabajando durante años".

Menciono ese choque con un colega porque, en cierto modo, realza los numerosos episodios de solidaridad científica que se reproducen en el libro. Varios de ellos tienen una importante presencia española. Así, Svante Pääbo cita en su obra al profesor Marco de la Rasilla, de la Universidad de Oviedo, a Carles Lalueza-Fox, biólogo molecular de la Universidad de Barcelona, y a Antonio Rosas, paleobiólogo del Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid.

Hay otra virtud que asoma en cada capítulo: esa pasión que Pääbo heredó, muy tangencialmente, de su padre, el bioquímico Karl Sune Bergström, premio Nobel de Medicina en 1982, y de forma mucho más justificada de su madre, la química estonia Karin Pääbo, con quien Bergström mantenía una relación extramarital. Fue Karin quien animó a su hijo a estudiar egiptología, y por consiguiente, quien inspiró su posterior pesquisa genética en las momias del Museo Pergamon, en el Berlín Oriental. Aquello le valió a Pääbo una portada en Nature y la atención del antropólogo Allan Wilson, su primer guía en la exploración de nuestro pasado prehistórico.

En todo caso, al margen de estas especulaciones biográficas, lo que probablemente más interese al lector es el modo en que, paso a paso, va formándose una nueva disciplina científica, la paleogenética, que gracias a cuanto se explica en este ensayo adquiere su sentido más práctico y vibrante (y que, dicho sea de paso, también se manifiesta en el trabajo que el autor ha realizado posteriormente con los restos de la Sima de los Huesos de Atapuerca).

A medio camino entre unas memorias y un emocionante recuento científico, El hombre de Neandertal contiene elementos de misterio ‒hablamos de un puzzle genético que parecía imposible de resolver‒, y sobre todo, un caudal impresionante de información sobre la historia de la familia humana. Por todo ello, se lee con tanto placer como interés.

Sinopsis

¿Qué podemos aprender de los genomas de nuestros parientes evolutivos más cercanos? El hombre de Neandertal cuenta la historia de la misión del genetista Svante Pääbo de contestar esta pregunta, y narra sus esfuerzos por definir genéticamente lo que nos distingue de nuestros primos neandertales. Empezando con el estudio del DNA de momias egipcias, a principios de los años 80, y culminando con la secuenciación del genoma neandertal, en 2010, El hombre de Neandertal describe los acontecimientos, intrigas, fracasos y triunfos de estos años científicamente tan ricos a través de la lente del pionero e inventor del campo del DNA antiguo.

Ficha editorial

El hombre de Neandertal

Svante Pääbo (Autor)

Federico Zaragoza (Traductor)

Colección: Alianza Ensayo

Páginas: 376

Publicación: 17 de septiembre de 2015

Precio: 24,00€

ISBN: 978-84-9104-062-0

Páginas: 376

Copyright del artículo © Guzmán Urrero. Reservados todos los derechos.

Copyright de imágenes y sinopsis © Alianza Editorial. Reservados todos los derechos.

Guzmán Urrero

Tras una etapa profesional en la Agencia EFE, Guzmán Urrero se convirtió en colaborador habitual de las páginas de cultura del diario ABC y de revistas como Cuadernos Hispanoamericanos, Album Letras-Artes y Scherzo.

Como colaborador honorífico de la Universidad Complutense de Madrid, se ocupó del diseño de recursos educativos, una actividad que también realizó en instituciones como el Centro Nacional de Información y Comunicación Educativa (Ministerio de Educación, Cultura y Deporte). 

Asimismo, accedió al sector tecnológico como autor en las enciclopedias de Micronet y Microsoft, al tiempo que emprendía una larga trayectoria en el Instituto Cervantes, preparando exposiciones digitales y numerosos proyectos de divulgación sobre temas literarios y artísticos.

Es autor de trece libros (en papel) sobre arte y cultura audiovisual.

En 2006, fundó junto a Javier Sánchez Ventero la revista Thesauro Cultural (The Cult), un medio situado en la frontera entre la cultura, las ciencias y las nuevas tecnologías de la información.

Desde 2015, Thesauro Cultural sirve de plataforma a una iniciativa más amplia, conCiencia Cultural, concebida como una entidad sin ánimo de lucro que promueve el acercamiento entre las humanidades y el saber científico, tanto en el entorno educativo como en el conjunto de la sociedad.

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