Mentir con estadística

Mentir con estadística Imagen superior © Catrin Welz-Stein

Una conocidísima frase atribuida al primer ministro británico Benjamin Disraeli se usa frecuentemente para descalificar la utilidad de la estadística: "Hay mentiras, mentiras descaradas, y estadísticas".

La estadística consiste en permitir un uso efectivo de la información numérica a través de la recolección, el análisis y la interpretación de datos.

El descubrimiento de un nuevo planeta o de un ejemplar de una especie que se creía extinta son hechos claros, definitivos. Pero no son lo usual en ciencia. Aunque en la imaginación popular los científicos hacen experimentos que demuestran claramente cómo son las cosas, la mayoría de las veces obtienen datos numéricos que no dan una respuesta tajante, sino que sugieren cosas que sólo podemos confirmar mediante un análisis estadístico.

Los químicos, por ejemplo, suelen repetir por triplicado sus análisis, y luego sacan el promedio de los tres resultados —casi siempre ligeramente distintos— para tener una aproximación al valor "real". Cuando se estudian sistemas mucho más complejos —la atmósfera, el cuerpo humano, las galaxias, las colisiones entre partículas subatómicas, o las sociedades— los resultados suelen ser un conjunto muy grande y heterogéneo de datos, que no se puede interpretar directamente.

Es necesario entonces aplicar diversas técnicas estadísticas para analizarlos: determinar su grado de validez, eliminar datos anómalos que se salgan de la norma y puedan ser resultado de errores, ensayar diferentes maneras de agrupar e interpretar los datos, y que pueden producir distintos resultados… Y en todo ese proceso se toman decisiones que pueden ser discutidas por otros colegas. La ciencia no es un proceso completamente objetivo; más bien, construye interpretaciones a partir de los datos disponibles. Interpretaciones que buscan, eso sí, acercarse lo más posible a la realidad.

La estadística no es una ciencia exacta, sino un método que las ciencias —naturales o sociales— usan para tratar de ser lo más exactas posible. A veces se usa para tratar de predecir algo, con una metodología confiable, pero no hace profecías.

Uno de sus usos más polémicos es para realizar encuestas durante las elecciones. Por supuesto, los resultados estadísticos se pueden manipular. La estadística manipula los datos. Y esto se puede hacer correctamente o de manera perversa. Pero es falso que con estadística sea posible demostrar cualquier cosa (eso es distinto: se llama fraude). Pensar así sería negar por completo la utilidad de una de las más poderosas herramientas de la ciencia. Sin ella los científicos estaríamos ciegos.

¿Se puede utilizar mal? Sí. Como cualquier herramienta. ¿Quiere eso decir que la estadística no sirve, que nunca hay que confiar en sus resultados? No. Simplemente, hay que aprender a usarla bien, y conocerla para detectar cuándo se usa en forma incorrecta.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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