Las vacas y el calentamiento global

Una de las ideas favoritas de los ambientalistas y los grupos “verdes” (los que se especializan en la defensa del ambiente), es la de que en la biósfera todo está conectado. No les falta razón, en cierto modo, pues las redes que enlazan organismos y ambiente, formando los ecosistemas terrestres, son tan complejas que muchas veces resulta prácticamente imposible predecir el efecto que un cambio pueda tener en el resto del sistema.

A veces se exagera, claro, como cuando se dice que el aleteo de una mariposa en Japón puede desatar un huracán en el Caribe (o que la introducción de un gen modificado puede acabar con la vida en la Tierra). Pero un ejemplo curioso puede mostrar hasta qué punto los efectos pequeños pueden sumarse para tener consecuencias de dimensiones planetarias.

Como es sabido, las vacas comen hierba, cuyo principal constituyente nutritivo es la celulosa. A su vez, la celulosa está formada por miles de moléculas de azúcares simples, unidas en largas cadenas. Para digerir la celulosa, las vacas dependen de la existencia de ciertas bacterias que viven en uno de sus estómagos, llamado rumen. Las bacterias rompen las cadenas de celulosa y permiten que las vacas la asimilen. Pero en los estómagos de las vacas viven también otros tipos de bacterias, los cuales se alimentan de los subproductos de la digestión de la celulosa y producen gas metano.

La producción de metano por bacterias como parte de la digestión es común entre los mamíferos, incluidos los humanos. El metano se encuentra también en los pantanos y como parte de la descomposición de los tejidos orgánicos, en medios donde no hay oxígeno. Pero además, el metano es uno de los famosos “gases de invernadero”, que al acumularse en la atmósfera impiden que la radiación infrarroja que se refleja en la superficie terrestre salga al espacio. Esto ocasiona el famoso calentamiento global, uno de los principales problemas ambientales a nivel global (el otro es la destrucción de la capa de ozono). La conexión sorprendente entre lo que sucede en los intestinos de las vacas y las alteraciones de la atmósfera se manifiesta cuando nos enteramos de que una sola vaca puede producir diariamente ¡50 litros de metano!

Tomando en cuenta el inmenso número de estos animales que se crían en el planeta (aproximadamente 1 300 millones), se estima que la ganadería produce el 15% del metano a nivel mundial. Y más si se toma en cuenta que año con año se derriban hectáreas de bosques y selvas para sembrar pastos y dedicar esos terrenos a la ganadería. Con ello, se asesta un doble golpe al ambiente, pues se eliminan árboles que fijan el dióxido de carbono de la atmósfera (otro gas de invernadero) para convertirlo en celulosa, y se aumenta el número de vacas productoras de metano.

Parecería difícil pensar que la actividad de unas diminutas bacterias pudiera causar tanto problema... hasta que se conocen todos los eslabones de la cadena.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura.

Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

Sitio Web: sites.google.com/site/mbonfil/

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