Guerras biomédicas

Guerras biomédicas Imagen superior: Shawn Oster, CC

El objetivo de las ciencias biomédicas es promover la salud. Pero para lograrlo, muchas veces tienen que ocasionar la muerte. Lo anterior, aunque suena a la demagogia que usan los políticos para justificar la guerra, es estrictamente cierto. El caso más obvio es el de las infecciones.

Las más frecuentes son las causadas por bacterias. Desde siempre fueron enfermedades mortales: si uno contraía salmonelosis, neumonía, sífilis y otras que hoy resultan relativamente fáciles de curar, lo más seguro era que muriera. Si alguien sobrevivía se debía, en gran parte, a su resistencia individual, pues no había gran cosa que los médicos pudieran hacer.

Esto cambió drásticamente en el siglo pasado, con el descubrimiento de los antibióticos. Estas “balas mágicas” tienen una propiedad que parecía milagrosa: son venenos que sólo matan bacterias, sin afectar al paciente. ¿Cómo lo logran?

Existen dos tipos básicos de células: las eucariontes, que tienen núcleo (como las nuestras), y las procariontes, que no lo tienen (las bacterias). Las diferencias entre ellas son tan grandes que hacen posible la existencia de los antibióticos. La penicilina, por ejemplo (el antibiótico por excelencia), impide la construcción de la pared celular que las bacterias necesitan para no reventar por la gran presión que existe en su interior. Nuestras células no tienen pared celular, por lo que la penicilina no las afecta. Debido a esto, los antibióticos son probablemente las medicinas más exitosas de todos los tiempos.

Pero las bacterias no son las únicas células enemigas: hay también infecciones causadas por células eucariontes, por ejemplo las amibas. Los tratamientos contra ellas (como sabe quien las haya padecido) son muy agresivos pues, por su mayor similitud con nuestras células, los venenos que las matan nos dañan también a nosotros.

No hay enemigo más peligroso que un traidor. En el cáncer, células de nuestro propio cuerpo se salen de control y se vuelven contra nosotros. Los medicamentos contra el cáncer están sin duda entre los más agresivos que se conocen, pues se trata de envenenar a nuestras propias células. La única diferencia es que las cancerosas se reproducen más rápidamente que las demás (en eso consiste básicamente el que se hayan “salido de control”), y de eso toman ventaja los médicos: los tejidos que se reproducen a mayor velocidad se envenenan primero (también por eso se cae el pelo y se daña la mucosa intestinal). La quimioterapia contra el cáncer es una carrera por envenenar al tumor antes de que se envenene el paciente.

Igual que en la guerra humana, matar selectivamente es la solución ideal en las guerras médicas. Y matar inocentes el mayor crimen, cosa que, por desgracia, algunas veces olvidan los políticos.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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