Experimentos

Experimentos Imagen superior: Lynn (Gracie's mom), CC

Muchas veces, cuando se considera la diferencia entre las ciencias y otro tipo de disciplinas, se dice que lo que caracteriza a la actividad científica es la realización de experimentos. Sin embargo, esta concepción trae consigo algunos problemas. En primer lugar, puede servir como justificación para excluir del ámbito de lo científico a disciplinas serias, como las ciencias sociales. Todo mundo está de acuerdo en que resulta, al menos, difícil hacer experimentos en economía, sociología, historia o arqueología... y sin embargo todas estas ciencias han demostrado, cada una en su propio ámbito y con su propio grado de confiabilidad, su valor y su importancia como fuentes válidas de conocimiento. Descalificarlas por no poder aplicar un método experimental sería darle armas a los radicales que consideran que sólo las ciencias “duras”, cuyo ejemplo clásico es la física, son dignas de tal nombre.

Otra dificultad de equiparar “científico” con “experimental” es que, aún dentro de las ciencias naturales, hay disciplinas que difícilmente podrían considerarse como tales. Un ejemplo es el estudio de la evolución biológica, proceso esencialmente histórico que resulta imposible de reproducir (se han hecho “experimentos” evolutivos en pequeña escala, pero no en el sentido usual de manipular lo que sucede en la naturaleza).

Hay otra disciplina, la astronomía, en la que incluso los mismos especialistas muchas veces consideran que no pueden hacerse experimentos. Después de todo, podemos observar los cuerpos celestes como estrellas, planetas, asteroides y cometas desde lejos (en el espacio y en el tiempo, pues en muchos casos vemos su luz luego de viajar miles o millones de años hasta nosotros), pero no podemos experimentar con ellos. Y qué decir de la cosmología, esa rama de la astronomía que se ocupa del origen mismo del Universo. Y sin embargo, existen laboratorios de astronomía, donde se diseñan aparatos para observar los cuerpos celestes, se exploran nuevas técnicas para estudiarlos, y se someten a prueba hipótesis, utilizando modelos físicos o computarizados, para ver si en pequeña escala se cumple lo que creemos que ocurre en las estrellas.

En el fondo, lo que pasa es que no hay ninguna diferencia fundamental entre una observación y un experimento: este último es simplemente una observación en la que se han mantenido bajo control ciertas variables. Lo que realmente caracteriza a una ciencia —y lo que la distingue de seudociencias como la astrología— no es la realización de experimentos, sino la formulación de hipótesis para tratar de explicar lo observado, que luego son puestas a prueba, confrontándolas con nuevos datos, para ver si coinciden con ellos o si deben ser sustituidas por hipótesis nuevas, más adecuadas. Si los datos con los que se confrontan las hipótesis son obtenidos observando un hecho natural o un experimento controlado, es realmente una cuestión secundaria.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura.

Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

Sitio Web: sites.google.com/site/mbonfil/

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