Estadística y ciencia

Estadística y ciencia Imagen superior: Simon Cunningham, Lendingmemo.com, CC

Una parte de la ciencia que se publica actualmente —resultados científicos presentados en revistas especializadas— no tiene mucha mayor validez que el conocimiento aportado por disciplinas que gozan de nula credibilidad entre la gente sensata, como la astrología o la cartomancia (lectura de cartas).

Lo anterior no quiere decir que la ciencia no sea confiable, sino que no toda es tan confiable como sería de desear. Y no lo es porque existen investigadores que, al planear y realizar sus experimentos, y al analizar sus resultados, no utilizan correctamente una de las herramientas esenciales de prácticamente todo estudio científico: la estadística.

La ciencia consiste en gran medida en tratar de llegar a principios generales a partir de la observación de cierto número de casos particulares (procedimiento lógico conocido como inducción). Sin embargo, hay un problema: ¿cuántas veces tenemos que observar un fenómeno para dar por supuesto que sucederá siempre? Por ejemplo, si damos una medicina a un enfermo y éste mejora, ¿quiere decir que podemos anunciar con toda confianza que tenemos una nueva cura para esa enfermedad?

Desde luego que no: hay que repetir la experiencia un cierto número de veces, en condiciones controladas (por ejemplo, evitando que los sujetos consuman otros medicamentos; eso complicaría el experimento porque no sabríamos a cuál de los dos fármacos atribuir los efectos, si los hay). Incluso, conviene contar con otro grupo de enfermos a los que no se les dará ningún medicamento. Este grupo sirve como control, y al compararlo con el grupo que sí recibió la medicina se puede determinar con mayor precisión su efecto.

Posteriormente, los resultados de un estudio como éste deben ser sometidos a un análisis estadístico, que permitirá a los científicos saber si el medicamento tiene algún efecto, e inversamente, saber qué tanto se puede suponer que dicho efecto es efectivamente causado por el medicamento y no por otros factores como las diferencias entre individuos, la curación espontánea o la simple casualidad.

En otras palabras, la estadística nos permite distinguir la simple correlación entre dos fenómenos (la ingestión del medicamento y la mejora en la salud de los pacientes, en nuestro ejemplo) de la causalidad (el hecho de que la mejoría de los pacientes haya sido causada por la ingestión del medicamento).

Y aún así, después de todo esto, lo más que la ciencia permite es afirmar que hay cierta probabilidad de que haya una relación de causa-efecto entre dos eventos. Puede sonar poca cosa, pero si se hace correctamente —y si el análisis estadístico es riguroso— se obtienen resultados confiables. No verdades, pues éstas están fuera del campo de lo científico.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura.

Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

Sitio Web: sites.google.com/site/mbonfil/

Social Profiles

logonegrolibros

  • Susan Sontag
    Escrito por
    Susan Sontag Susan Sontag es uno de los pensadores que más he admirado y por los que siento más respeto. Era también una de esas escasas personas de izquierdas que realmente son de izquierdas, en todo momento…
  • El universo literario de Josep Pla
    Escrito por
    El universo literario de Josep Pla A Josep Pla, el escritor ampurdanés, le tocó morir en 1981, el 23 de abril, mismos día y mes en que lo hicieron Cervantes y Shakespeare, en envidiable coincidencia. Más de uno quisiéramos repetir esa…
  • Negacionismo
    Negacionismo Se llama negacionismo a la tendencia, cada vez más extendida, a negar hechos bien establecidos científica o históricamente, debido a que van en contra de ciertas ideologías. Entre los negacionismos más conocidos están…

logonegrociencia

Cosmos: A Spacetime Odyssey © Fox

  • Nuestra simbiosis con Google
    Nuestra simbiosis con Google A todos nos pasa: recordamos algunas cosas, pero confiamos en que otras las recuerde nuestra pareja (los nombres de familiares lejanos, en mi caso), nuestra familia (¿cuál era el teléfono de ese abogado buenísimo?) o…
  • El arte de Andreas Adamek
    Escrito por
    El arte de Andreas Adamek La inspiración tiene mucho que ver con la fuerza de este artista alemán, especializado en idear entornos prodigiosos para el mundo del videojuego. En cierto modo, parece que Adamek no puede consentirse fallar, y busca…

Cartelera

Cine clásico

logonegrofuturo2

Cosmos: A Spacetime Odyssey © Fox

logonegrolibros

bae22, CC

logonegromusica

Namlai000, CC

  • "VerSons" (2013), de Abe Rábade
    Escrito por
    "VerSons" (2013), de Abe Rábade Comenzamos la escucha de VerSons (Nuba + Karonte Records, 2013), el noveno trabajo de Abe Rábade, con una sorprendente versión de "Solar", el tema que Miles Davis inmortalizó en su álbum Walkin' (1954). Desde…
  • El maestro Kuhlau
    Escrito por
    El maestro Kuhlau Para cualquier estudiante de piano de estos dos siglos precedentes, el nombre de Friedrich Kuhlau (1786-1832) resulta más que familiar, ya que sus estudios han fatigado los atriles de incontables casas y conservatorios. Mucho menos…

logonegroecologia

Mathias Appel, CC

  • El oscuro negocio de las ballenas blancas
    Escrito por
    El oscuro negocio de las ballenas blancas Era verano de 1861 cuando P. T. Barnum, “el gran Showman americano”, anunció su nueva exhibición en el museo americano de Nueva York: dos belugas vivas. El New York Tribune relató la llegada de estas ballenas que causó…

logonegrofuturo2

Petar Milošević, CC