Especies exitosas

Especies exitosas Imagen superior: Ken MacInnis, CC

La gran idea de Darwin —y de Alfred Russell Wallace, quien descubrió independiente pero tardíamente lo mismo— fue darse cuenta de que los individuos que, por sus características individuales, logran sobrevivir mejor y reproducirse, heredan a sus descendientes esas características benéficas. A la larga, la distribución de dichas características en la población va aumentando. Es este proceso de cambio paulatino en la distribución de características entre los individuos de las especies lo que llamamos evolución.

Para ofrecer una imagen comprensible del proceso, Darwin decidió utilizar en su libro El origen de las especies la expresión “selección natural”, que ilustra cómo el ambiente determina cuáles características de un organismo resultan beneficiosas en un momento dado. El filósofo Herbert Spencer, que apoyaba las ideas de Darwin, acuñó la frase “supervivencia del más apto”, con lo que reforzó la idea de la evolución como un proceso de competencia.

Por desgracia, estas expresiones favorecieron la noción errónea de que la evolución es un “avance”, un proceso que “mejora” a las especies, y que por tanto puede hablarse de especies más y otras menos “evolucionadas”. Tal idea ha sido difícil de erradicar.

Hoy mucha gente cree, por ejemplo, que el ser humano es la cumbre de la evolución, o que las bacterias son seres “primitivos”. Se considera que los dinosaurios, como se extinguieron, no fueron especies exitosas, o que las cucarachas, que parecen capaces de sobrevivir en las condiciones más inhóspitas, son exitosísimas.

Lo cierto es que la evolución, a diferencia de la tonta imagen clásica del simio que se convierte en humano, no es un camino que avance linealmente hacia ningún lado. Se trata de un proceso azaroso, ramificado, en que los organismos van variando y produciendo nuevas especies, que comparten una sola característica: han sobrevivido, y si lo han hecho es porque están bien adaptadas a su ambiente.

Pero los ambientes son muy variados, y además cambiantes. La adaptación es un término relativo: al hablar de especies exitosas o no, hay siempre que aclarar que tal “éxito” depende de las condiciones ambientales.

Después de todo, el “exitoso” y “evolucionado” ser humano lleva sobre la Tierra sólo unos 200 000 años, mientras que los “primitivos” y “fracasados” dinosaurios dominaron el planeta durante 160 millones de años. ¿Quién es más exitoso?

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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