El gen de la inteligencia

Hace años, la ciencia ya produjo lo que todos esperábamos: un ratón más inteligente. Puede sonar a broma, pero es cierto. En 1999, el doctor Joe Tsien, de la Universidad de Princeton, y su grupo de colaboradores mostraron que si se inserta en ratones una copia extra de un gen llamado NR2B (que forma parte de una estructura de la membrana de las neuronas llamada “receptor de NMDA”) se logra que éstos tengan un mejor desempeño en pruebas de aprendizaje (por ejemplo, en recorridos a través de laberintos).

Por aquellas fechas, los medios noticiosos se apresuraron en anunciar la creación de “ratones inteligentes” y a especular sobre lo que pasará cuando se aplique el descubrimiento en humanos. Esto ha ocasionado un intenso debate sobre los problemas éticos que podría plantear dicho “mejoramiento genético”. Se habla, por ejemplo, de lo que sucedería si este recurso estuviera disponible sólo para los ricos, ahondando aún más las diferencias. Estaríamos hablando de la posibilidad de crear una nueva subespecie humana, más inteligente... una verdadera pesadilla.

Pero, ¡alto! ¿No nos estamos dejando llevar por la fantasía? Quizá antes de comenzar a preocuparnos por tales cuestiones, deberíamos analizar los hechos. En primer lugar, habría que ver si efectivamente el gen NR2B o su equivalente existe en humanos y si puede insertarse en dosis extra, como se hizo con los ratones. Esto parece probable. Luego, habría que analizar si los mecanismos que participan en la memoria de los ratones son los mismos en nosotros. Nuevamente, es probable.

De ahí en adelante, todo es menos claro. Se acepta en general que la memoria y el aprendizaje están estrechamente relacionados, pero es muy arriesgado afirmar que una mejor memoria equivale a una mayor inteligencia. En realidad, hablar de un “gen de la inteligencia” es una tontería. Se puede hablar de genes relacionados con características físicas, e incluso con algunos comportamientos, pero pensar que funciones mentales complejas como la inteligencia están determinadas de forma directa por los genes es una tontería.

Otro problema es el concepto mismo de “inteligencia”. ¿Cómo se mide? El famoso IQ (o cociente de inteligencia) ha sido criticado por ser una concepción limitada. Hace años, dos investigadores estadounidenses publicaron un libro en el que afirmaban que ciertas “razas” humanas (¡otro concepto muy discutible!) como los negros y los latinos eran menos inteligentes que los caucásicos. Es decir, trataron de justificar el racismo.

Moraleja: antes de emocionarnos con los nuevos descubrimientos, conviene analizar de qué estamos hablando. De otro modo, podemos acabar diciendo tonterías.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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