Certeza y falsedad en la ciencia

Certeza y falsedad en la ciencia Imagen superior: Thomas Eakins

Una idea errónea muy común acerca de la ciencia es que está basada en certezas. En realidad, la ciencia es una disciplina en la que todo está, por principio, sujeto a discusión. La discusión crítica y la puesta a prueba de las explicaciones acerca de la naturaleza son la esencia misma de la labor científica.

Pero decir que la ciencia no se basa en certezas no sólo significa que todo lo que hoy es aceptado por los especialistas puede cambiar en un futuro (dicho de otro modo, aceptar que la ciencia avanza). Significa también que la investigación científica en realidad no consiste simplemente en someter a prueba las hipótesis hasta estar seguro de su veracidad; quizá se trata exactamente de lo contrario.

Para aclarar lo anterior usemos un ejemplo: ¿cómo saber si una obra de arte es auténtica? Siempre han existido falsificadores que imitan el estilo de los grandes maestros para obtener ganancias fáciles. Y abundan los casos de falsificaciones que, luego de décadas de ser exhibidas como auténticas en museos, son desenmascaradas gracias a un examen más minucioso. Pero, ¿qué pasa si no encontramos señales de que una obra pueda ser falsa? ¿Podemos entonces asegurar indiscutiblemente su autenticidad? No, pues siempre cabe la posibilidad de una sorpresa futura. Lo más que puede decirse es que, hasta ahora, no hay razones para pensar que tal obra no haya sido elaborada por las auténticas manos del maestro.

Podemos tener certeza de que una obra es una falsificación, pero no de que es auténtica. Tratando de explicar cómo avanza la ciencia, el filósofo Karl Popper aplicó un razonamiento similar para señalar que es imposible asegurar que una teoría científica ha sido confirmada, pero que podemos estar seguros de cuándo ha sido refutada.

Este punto de vista, conocido como “falsacionismo”, fue un avance sobre la visión ingenua de que las mejores teorías se eligen con base en simples observaciones objetivas. Aunque resulta útil e interesante, hoy el falsacionismo ha caído en desuso entre los filósofos de la ciencia, pues deja muchos problemas sin resolver. De cualquier modo, las ideas de Popper abrieron la puerta a una visión más realista de la ciencia que la concibe como un proceso de tipo evolutivo, en el que las hipótesis compiten unas con otras por ser las que mejor explican la realidad: sobreviven las que superan las pruebas, las que no han sido (todavía) refutadas.

Puede sonar decepcionante, pero a cambio de las inexistentes “verdades” científicas, Popper nos deja la imagen, mucho más prometedora, de una ciencia verdaderamente viva.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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