La incompletitud del registro fósil

La incompletitud del registro fósil Imagen superior: Zdenek Burian

Darwin se refirió a los vacíos del registro fósil, que no permiten documentar el paso gradual de una especie a otra, atribuyéndolos a una imperfección de dicho registro. De este modo solucionaba un embarazoso problema en su visión de la selección natural, que él veía como un mecanismo gradual, de cambios constantes pero casi imperceptibles.

El problema era: si la evolución tiene lugar a lo largo de un tiempo larguísimo, mediante cambios progresivos casi imperceptibles, ¿cómo es que no se puede documentar en el registro fósil ninguno de estos cambios de manera más o menos completa?

Es muy posible que, tal como pensaba Darwin, el registro fósil sea muy imperfecto, y creo que hay buenas razones para sospechar que así es, incluso tras la inmensa cantidad de fósiles que se han descubierto desde la muerte de Darwin. Pero no se puede ocultar que resulta muy frustrante un argumento basado en la ausencia de evidencias.

Más frustrante parece la remota posibilidad de obtener alguna vez evidencias. Es algo que recuerda lo fastidioso que resultaba para la ciencia experimental biológica el mecanismo evolutivo lamarckiano, indetectable e incomprobable. Si no se puede proponer una circunstancia en la que una teoría parezca mejor que otra, entonces esa teoría tiene poco valor cognoscitivo.

Jean Baptiste Lamarck (1744-1829), el gran biólogo francés y evolucionista primitivo ‒escribe Stephen Jay Gould en El pulgar del panda‒, creía en la herencia de los caracteres adquiridos, pero ésta no constituía el eje de su teoría evolutiva y, dese luego, no era idea original suya (...) El lamarckismo es, esencialmente, una teoría de la variación dirigida: si las pieles espesas son mejores, se desarrollan y se transmite el potencial a la descendencia (...) Yo no tengo noticia de que ninguno de estos mecanismos bioquímicos lleve a la incorporación preferencial de información genética favorable. Tal vez sea posible; tal vez incluso ocurra. Si tal fuera el caso, sería un descubrimiento excitante y nuevo, y verdaderamente lamarckiano". (Imagen superior: AV Dezign: Gorgosaurus Libratus, Redpath Museum, Canadá, CC.)

Por otro lado, los argumentos basados en la ausencia de testimonios, lo que también se llama “argumento del silencio”, también pueden hacernos sospechar si no estamos construyendo razones ad hoc para explicar un fallo o una carencia de nuestras teorías.  Parecería, además, como si la naturaleza jugara con nosotros con una precisión casi insultante, no dejándonos ver nunca, ni siquiera por casualidad, precisamente aquello que más deseamos ver: el paso gradual de una especie a otra.

El mecanismo evolutivo o el registro fósil acaba pareciéndose a ese Dios en el que creen tantas religiones, que parece querer mostrarse sólo en circunstancias dudosas, como si su mayor empeño fuera jugar con nuestra fe y nuestra credulidad. Un dios que juega al escondite con los creyentes y que, con su prolongada ausencia y su escurridiza presencia, suministra sin cesar argumentos a los ateos.

Personalmente, me da la impresión de que no puede haber una incompletitud del registro fósil tan uniformemente burlona, y que algo falla en nuestras teorías, o al menos en la teoría estrictamente gradualista. Incluso contando con la imperfección del registro fósil, me parecería más razonable pensar, por ejemplo, que ha habido épocas más proclives a la formación de muchas especies y otras, que creo que son más habituales, más estables. Y también cortes bruscos (mutaciones, extinciones, catástrofes) que hacen más fácil explicar las irregularidades del registro fósil.

En 1972, Niles Eldredge y Stephen Jay Gould publicaron su estudio "Punctuated equilibria: an alternative to phyletic gradualism" (T.J.M. Schopf, ed., Models in Paleobiology. San Francisco, Freeman Cooper. pp. 82-115). En él, desarrollaron la teoría del Equilibrio Puntuado (Punctuated Equilbrium), según la cual la ausencia de biomorfos intermedios no se debe a la incompletitud del registro fósil, sino al hecho de que apenas hay cambios evolutivos durante largos periodos de tiempo. Esos periodos de estasis se ven alterados por momentos de grandes cambios, que generarían nuevas formas a partir de una especie original. Es decir, se trataría de una especiación ramificada. (Imagen superior: Pippa Sutt, Oxford Natural History Museum, CC)

El 16 de septiembre de 2004, la revista "Nature" anunciaba que el equipo de Cynthia Beall, antropóloga de la Case Western Reserve University, de Cleveland, Ohio, se encontraba en el Himalaya, confirmando el proceso adaptativo de sus habitantes a los bajos niveles de oxígeno que se registran en alturas superiores a los 4.000 metros. (Imagen superior: Christopher Michel, CC)

Según parece se ha podido observar en vivo por vez primera un cambio evolutivo puramente darwiniano en el Tibet. Se trata de mujeres que tienen hijos con sangre mejor adaptada a la existencia de poco oxígeno en el aire. Gracias a esa ventaja adaptativa, tienen más hijos (sus hijos e hijas sobreviven más que los otros y se reproducen más). Lo investigaré.

Por cierto, que esto plantea también uno de los problemas del registro fósil: este cambio en la sangre, según creo, ni siquiera quedaría registrado en el registro fósil. En el registro fósil, por lo general, sólo se pueden observar cambios puramente externos o esqueléticos.

Copyright © Daniel Tubau. Reservados todos los derechos.

Daniel Tubau

Nacido en algún lugar de Barcelona en algún momento del siglo XX, Daniel Tubau ha trabajado como guionista, director de televisión, profesor de narrativa audiovisual en lugares como la Universidad Carlos III, la Juan Carlos I, la Escuela de Cine y Audiovisual de Madrid (ECAM), y muchas otras. También ha trabajado en productoras como Globo Media y ha escrito guiones o dirigido muchos programas y series de televisión.

En su juventud, Daniel Tubau escribió algunos libros extravagantes, como La espada mágica, uno de los primeros libros hipertextuales, Deep Purple, que tiene el mérito de haber sido escrito por alguien al que no le gustaba demasiado el rock duro, o diversos cuentos de terror en la Biblioteca Universal del Misterio y Terror.

Tras su fracaso como escritor precoz, Daniel Tubau se lo pensó durante un tiempo hasta que publicó de nuevo, dedicándose a su profesión de guionista y director, o periodista en El independiente. Finalmente, ya en el siglo XXI, Tubau empezó a publicar cuentos, ensayos y novelas, como Las paradojas del guionista, editado en Alba editorial, que es un perfecto complemento de El guión del siglo 21; o La verdadera historia de las sociedades secretas, Recuerdos de la era analógica (una antología del futuro), Elogio de la infidelidad, ambos en la editorial Evohé, o Nada es lo que es: el problema de la indentidad, en la editorial Devenir, un ensayo que ganó el Premio Ciudad de Valencia en 2009.

Asimismo, es autor de No tan elemental. Cómo ser Sherlock Holmes (Ariel, 2015) y El espectador es el protagonista (Alba, 2015).

Sitio Web: wordpress.danieltubau.com/

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