Ramisyllis multicaudata. El gusano que parece un árbol

Ramisyllis multicaudata. El gusano que parece un árbol Imagen superior: Ramisyllis multicaudata. Cabeza y primeras ramificaciones / C. Glasby.

Una especie de gusano descrito por investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid ha sido seleccionada como una de las especies marinas más destacadas entre todas las descubiertas en la última década. ¿Qué hace que sea tan especial? Quizá su curiosa relación con las esponjas marinas en las que vive sea uno de los motivos.

Las plantas se ramifican, es la forma fundamental en la que viven, pero… ¿existen los animales ramificados? ¿son sólo imaginarios, como la historia de la Hidra de múltiples cabezas que luchó con Heracles? Esa era la creencia común hasta que se descubrió un gusano anélido inusual en el norte tropical de Australia.

Ramisyllis multicaudata es un gusano marino que vive en estricta simbiosis dentro de esponjas del género Petrosia de aguas someras. Tras una única cabeza, el gusano desarrolla un notable cuerpo ramificado en forma de árbol. Cada rama ocupa un conducto del sistema de canales dentro de su esponja hospedadora, y continúa creciendo y produciendo nuevas ramas.

Aunque se desconoce por qué lo hacen, los extremos posteriores emergen por las aberturas de la esponja recorriendo activamente su superficie. “Su nombre hace referencia a su cuerpo inusual”, señala Mª Teresa Aguado, profesora de la UAM que describió la especie en 2012. “Viene del latín multus que quiere decir muchos, y caudata, que significa colas”.

Recientemente este curioso ser vivo fue seleccionado por la organización internacional World Register of Marine Species (WoRMS) como una de las diez especies marinas más asombrosas descubiertas en la década 2007-2017. Antes que él, en el siglo XIX se descubrió un gusano ramificado similar en una de las muestras recolectadas por la famosa expedición científica The Challenger Expedition. Este animal fue llamado Syllis ramosa.

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Imagen superior: esponja hospedadora Petrosia con partes posteriores del gusano saliendo por sus poros. / C. Glasby.

Ramisyllis multicaudata y Syllis ramosa parecen no estar estrechamente emparentados, por lo que posiblemente el sistema de ramificaciones que los caracteriza se haya desarrollado dos veces en la evolución del grupo. En cada esponja hospedadora, se puede encontrar un único gusano de Ramisyllis que es hembra o macho.

Cada gusano es capaz de desarrollar unidades sexuales llenas de gametos al final de las ramas terminales. Estas partes finales del cuerpo generan ojos y sus propios apéndices, se desprenden del cuerpo y salen nadando fuera de la esponja a través de sus canales y poros.

Estas unidades masculinas y femeninas (llamadas estolones) tienen cabezas con ojos grandes y estructuras especiales para nadar. Se han encontrado algunos ejemplares con más de 500 ramificaciones y cada rama terminal puede tener hasta 120 segmentos de manera que las secciones entre ramas pueden tener un rango de entre 3 y 30 segmentos. Si todas las ramas del mismo gusano se colocaran una detrás de otra, la longitud final podría exceder las de los gusanos más largos conocidos.

Los estudios moleculares, en los que también intervino Christoph Bleidorn, investigador que ha trabajado en el MNCN , revelan que Ramisyllis está emparentado con un grupo de poliquetos de la familia Syllidae que son planos y no ramificados.

En Ramisyllis, la ordenación de los genes en la mitocondria es única entre los anélidos y sus patrones de expresión génica están siendo investigados actualmente. Los procesos típicos de crecimiento por adición de nuevos segmentos y la asombrosa capacidad de regeneración de partes perdidas de los poliquetos sílidos, así como la producción menos típica de unidades sexuales independientes, pueden haber sido las bases para el desarrollo de este increíble cuerpo ramificado.

Sin embargo, muchas preguntas siguen sin respuesta, incluida la forma en que se alimenta y mantiene su cuerpo, excepcionalmente largo, los detalles completos de su reproducción y hasta qué punto los procesos genéticos y desencadenantes ambientales (por ejemplo, la respuesta del hospedador) controlan el desarrollo de su plan corporal único.

El descubrimiento de Ramisyllis multicaudata por investigadores australianos, americanos y españoles (de la Universidad Autónoma de Madrid) en 2012 ha estimulado muchas líneas de investigación dentro y fuera del campo de la sistemática. Actualmente Mª Teresa Aguado (UAM) lidera un proyecto de investigación centrado en el estudio y comprensión de la biología de este asombroso animal que seguro nos deparará muchas sorpresas sobre sus estrategias vitales.

Referncias bibliográficas

Glasby, C., Schroeder, P. & Aguado, M.T. 2012. Branching out: a remarkable new genus and species of parasitic annelid, Ramisyllis multicaudata (Polychaeta: Syllidae: Syllinae). Zoological Journal of the Linnean Society, 164: 481-497.

Aguado, M.T., Glasby, C., Schroeder, P., Weigert, A., Bleidorn, C. 2015. The making of a branching annelid: an analysis of complete mitochondrial genome and ribosomal data of Ramisyllis multicaudata. Scientific reports: srep12072.

Schroeder, P.; Aguado, M.T. Malpartida, A. & Glasby, C. 2017. New observations on reproduction in the branching polychaetes Ramisyllis multicaudata and Syllis ramosa (Annelida: Syllidae: Syllinae). JMBA, 97: 1167-1175.

Copyright del artículo © Maite Aguado y Christoph Bleidon. Publicado originalmente en NaturalMente, revista del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC). Se publica en TheCult.es (Thesauro Cultural) con licencia CC, no comercial, por cortesía del MNCN.

Maite Aguado y Christoph Bleidon

Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC).

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