Pedro Duque: "Invertir en programas espaciales es rentable y está justificado"

Pedro Duque: "Invertir en programas espaciales es rentable y está justificado" Imagen superior: Pedro Duque (ESA).

Hijo de padres extremeños, Pedro Duque nació en Madrid el 14 de marzo de 1963. Tras cursar los estudios primarios y el bachillerato, ingresó en la Escuela Técnica Superior de Ingenieros (E.T.S.I.) Aeronáuticos de la Universidad Politécnica de Madrid, donde se graduó en 1986. Ese mismo año empezó a trabajar en la compañía GMV y fue destinado al centro ESOC que tiene la Agencia Espacial Europea (ESA) en Darmstadt, Alemania. Allí ingresó en el Grupo de Determinación Precisa de Órbitas para elaborar modelos y algoritmos, así como en la implementación de programas orbitales de naves especiales, hasta que en 1992 se postuló como candidato a un concurso organizado por la agencia para seleccionar astronautas.

En 1998 se convirtió en el primer astronauta de nacimiento y nacionalidad española que viajaba al espacio. Superó la selección y se entrenó en la Ciudad de las Estrellas de Moscú (Rusia) y centros aeroespaciales de Estados Unidos. Tras ser astronauta de reserva y operar desde tierra en dos misiones (EUROMIR 94 y LMS), en agosto de 1996 pasó a ser 'especialista de misión' en el centro espacial Johnson de la NASA, en Houston, un requisito indispensable para trabajar en los transbordadores espaciales.

Su primera misión fue la STS-95 del transbordador Discovery, entre octubre y noviembre de 1998, cuando durante nueve días supervisó un módulo experimental de la ESA. Se convertía así en el primer astronauta de nacimiento y nacionalidad española que viajaba al espacio.

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Imagen superior: tripulación de la misión espacial STS-95 en la que participó Pedro Duque © NASA.

Desde 1999 a 2003 el ingeniero español fue destinado al Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial (ESTEC) en Noordwijk, Holanda, donde participó en las últimas fases de diseño y pruebas de un laboratorio modular y componentes europeos de la Estación Espacial Internacional (ISS); en concreto, en los proyectos Columbus y Cupula.

En octubre de 2003 Duque fue lanzado nuevamente al espacio en una nave rusa Soyuz. En esa ocasión desarrolló labores de ingeniero de vuelo y visitó la ISS durante ocho días para, dentro de la misión Cervantes, realizar diversos experimentos científicos relacionados con las ciencias de la vida, la física, la observación de la Tierra, la educación y las nuevas tecnologías.

En noviembre de aquel año volvió a la E.T.S.I. Aeronáuticos en la que se había formado para trabajar como director de operaciones en el Spanish User Support and Operations Centre (E-USOC). En 2006 solicitó una excedencia en la ESA y entró como director general de Deimos Imaging, una empresa situada en el Parque Tecnológico de Boecillo (Valladolid), de la que llegó a ser presidente ejecutivo en 2010. Esta compañía puso en órbita en 2009 a Deimos 1, el primer satélite español de observación de la Tierra con aplicaciones en agricultura, detección de incendios y vigilancia de la cobertura vegetal.

Tras finalizar su periodo de excedencia, Duque volvió en octubre de 2011 a la Agencia Espacial Europea para retomar su puesto de astronauta. Desde ese año hasta 2015 lideró la Oficina de Operaciones de Vuelo, con responsabilidad sobre las actividades europeas en la ISS.

En junio de 2018 fue nombrado ministro de Ciencia, Innovación y Universidades.

¿Por qué el espacio genera tanta atracción?

Es la nueva frontera , representa la exploración humana actual y todos sentimos la vocación de explorar o al menos participar en el proceso de alguna manera. Para la ingeniería, la exploración del espacio representa la dificultad última donde se producen los mayores avances.

¿Considera suficiente la inversión en programas e infraestructuras relacionadas con el espacio?

Invertir en programas espaciales, si se hace con la vocación de exigencia de resultados que tiene la ESA por ejemplo, es una inversión rentable. Su retorno para los estados está plenamente demostrado, y por tanto toda inversión está justificada. Para valorar si las cantidades actuales son o no suficientes, es bueno comparar con otros: en Estados Unidos la inversión por habitante es 10 veces superior a la europea. Rusia está muy por delante ya también, y otros como China o India en valor absoluto también nos superan. No es de extrañar que nos estemos quedando atrás en tecnología.

La Estación Espacial Internacional es un ejemplo de cooperación científica ¿Qué destacaría de este complejo orbital?

En ella es muy importante el factor de cooperación, en efecto. Los resultados científicos llegan, aunque lógicamente las dificultades de enviar experimentos al espacio no permiten que sea tan ágil como un laboratorio universitario normal. Para los ingenieros, el reto de construirla y luego mantenerla en órbita es justificación plena de la inversión.

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Imagen superior: el 29 octubre de 1998 Pedro Duque despegó de Cabo Cañaveral. Formaba parte de la tripulación del transbordador Discovery (misión STS-95) junto a John Glenn, Curtis Brown, Steven Lindsey, Scott Parazynski, Stephen Robinson y Chiaki Mukai. En la fotografía, Pedro Duque y Scott F. Parazynski durante su entrenamiento en el Centro Espacial de Houston © ESA/NASA.

¿Cuáles son los objetivos de las misiones espaciales en un futuro próximo?

Seguimos manteniendo la mayor parte del presupuesto en misiones espaciales de utilidad bastante inmediata, como la observación global de la Tierra en docenas de maneras y la navegación por satélite (Galileo). NASA lidera el camino para la exploración de los asteroides y parece que los planes de Rusia y China para volver a la luna se van haciendo cada vez más reales. Europa, en exploración, sigue estando muy por detrás, imagino que por la inercia de nuestro sistema de toma de decisiones que nos hace muy cortoplacistas. Aún habría esperanza de que Europa estuviera delante explorando si se produce un cambio en tres o cuatro años.

¿Qué papel juega Galileo en la navegación por satélite europea?

La apuesta por Galileo es grande y hemos sufrido unos retrasos de todos conocidos. Sin embargo los resultados están siendo buenos. Hay que sentar las bases para que Galileo se utilice en todo su potencial, por ejemplo preparando las reglas de navegación aérea: desde el espacio solo podemos proporcionar los medios, pero hay que usarlos.

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Imagen superior: en octubre de 2003, Duque tripuló una nave Soyuz TMA. Como ingeniero de vuelo, permaneció en la Estación Espacial Internacional durante diez días, completando así la Misión Cervantes “En aquellos momentos ‒dice‒ estábamos desarrollando la idea de crear programas educativos y la misión Cervantes fue la primera en la que se hicieron experimentos complementarios con esta orientación didáctica, imposibles de hacer con gravedad. Fueron experimentos sobre mecánica de sólidos basados en las leyes básicas de Newton. En uno de ellos usamos una serie de esferas del mismo diámetro pero diferente masa a las que sometimos a una fuerza y observamos distintas aceleraciones, las colisiones entre las esferas y sus trayectorias. Se aprovechaban esos días de intercambio de las naves Soyuz para tener una primera oportunidad de hacer ciencia en el espacio antes de que los europeos fuéramos socios de pleno derecho de la ISS. En la Cervantes fuimos preparando los procesos y estructuras europeas para tenerlos listos cuando la ISS estuviera a nuestra disposición”.

¿Qué importancia tiene no depender de otros sistemas de navegación como el GPS estadounidense?

La idea ha sido siempre poder cerrar la cadena de control de calidad, de manera que no se dependa de instancias o empresas cuyos intereses pudieran no estar alineados con los de los gobiernos europeos. No es un afán de independizarse de Estados Unidos, sino una lógica precaución antes de hacer una apuesta como depender de satélites para la seguridad aérea.

¿Es la basura espacial un factor limitador para seguir conquistando el espacio en el futuro?

La órbita baja está desde luego bastante ocupada por restos inservibles e incontrolados y la nueva disciplina de los últimos años para no aumentarlos ha de servir para reducir paulatinamente el problema. Sin embargo, si un gobierno decide hacer una prueba de un arma antisatélite y produce miles de nuevos fragmentos de basura (como hizo China hace pocos años) no habremos ganado nada. Esperemos que no ocurra nunca más; al menos EEUU probó su arma equivalente en un satélite a punto de reentrar en la atmósfera, así que si se les ocurre a otros hacer lo mismo ya saben cómo hacerlo sin fastidiar.

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Imagen superior: Pedro Duque dirigió Deimos Imaging, con sede central en Tres Cantos (Madrid) e instalaciones en el Parque Tecnológico de Boecillo (Valladolid) y Puertollano (Ciudad Real), entre 2006 y 2011. Durante esa etapa, la empresa lanzó el primer satélite de observación de la Tierra español Deimos-1 en 2009, y en 2014, el satélite Deimos-2, que capta imágenes de nuestro planeta con una resolución unas 25 veces superior a la de su predecesor © Deimos Imaging.

¿Por qué es fundamental experimentar en ingravidez? ¿Qué ventajas tiene para la prueba de determinados 'inventos' que después se incorporan a nuestro día a día?

La experimentación en ingravidez tiene motivos más científicos que tecnológicos, es decir, produce más descubrimientos que inventos. La propia construcción de la Estación Espacial, de telescopios más y más sensibles, de instrumentos que detectan a distancia lo que nunca se imaginó, y en fin y como culmen la exploración, la de verdad, la que lleva exploradores a nuevos planetas, es lo que produce cada día nuevos inventos y nuevas generaciones de ingenieros que han hecho lo más difícil y están listos para optimizar todo lo demás en la industria.

¿Es necesario fomentar el interés por el espacio entre los estudiantes, ya desde la educación básica? ¿Cómo cree que debería hacerse?

¡No hace falta! Los estudiantes se interesan por el espacio por sí mismos. Lo único que necesitamos es inversión pública para poder mantener su entusiasmo y darles los medios para que se desarrollen, ya que los retornos son por un lado de largo plazo y por otro a la sociedad entera, y por tanto los proyectos son difíciles de financiar con capital privado.

Copyright del artículo © UPM, SINC. Pedro Duque respondió a estas preguntas en 2013, durante el curso de verano de la UPM "Exploración y estudio del espacio", en el Parador de la Granja de San Ildefonso.

Thesauro Cultural

Hay un momento para echar la vista atrás, recordando las condiciones en que nosotros, la especie Homo sapiens, emprendimos nuestra andadura. Hay un momento para explicar lo que fuimos, en el plano científico y cultural, e imaginar lo que seremos, más pronto que tarde. Tú y yo. Ustedes que nos leen y los que escribimos a este lado de la pantalla. Hay, en fin, un momento para explicar el trabajo de los paleontólogos ‒los historiadores de la vida‒ y sumarlo al de tantos otros investigadores que comprueban cómo la cultura altera nuestro recorrido social y evolutivo. Sabios que rastrean las civilizaciones en que se escindió la humanidad. Expertos que nos hacen partícipes de creencias y costumbres, creaciones artísticas y avances tecnológicos. Entre todos, definen una sutil conexión que que nos mantiene unidos desde hace... ¿cuánto tiempo ya? ¿165.000 años? ¿315.000?

Quién sabe si ese interés por la naturaleza humana, en su increíble diversidad, es lo que te trajo hasta aquí. Ahora ya lo sabes: si nosotros hacemos cada día TheCult.es (Thesauro Cultural), es porque tú sientes esa curiosidad por los retos más desafiantes de la ciencia y la cultura. Quizá acabas de descubrir esta revista, buscando un dato que necesitas para la clase de mañana. O acaso usted ‒a quien le incomoda el tuteo‒ hace mucho que completó sus estudios, y nos sigue fielmente desde que nos asomamos a internet, allá por 2007.

¿Sabe lo que le digo? Queremos observar con usted ‒contigo‒ cada detalle del mundo que nos rodea. Queremos recorrer la historia de la biosfera y explorar las huellas más nobles que hemos dejado en el planeta: nuestra cultura científica, nuestro arte y nuestro legado intelectual.

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