El satélite PAZ, un hito en la innovación espacial española

El 22 de febrero de 2018, España se convirtió en el tercer país europeo con la capacidad de observar la superficie terrestre vía satélite. Todo ello gracias al satélite español PAZ, cuyo radar de alta resolución vigila nuestro planeta día y noche, y con todo tipo de condiciones meteorológicas.

¿Cuándo y quién lanzó el satélite?

El lanzamiento se realizó en un cohete Falcon 9 de SpaceX, la misma empresa que poco después envió un Tesla descapotable al espacio. Esta compañía retrasó el despegue en varias ocasiones (30 de enero y luego al 10, 17, 18 y 21 de febrero de 2018) por problemas técnicos y meteorológicos, como los fuertes vientos del último aplazamiento. Pero el jueves 22 de febrero, a las 15:17 h (hora peninsular), por fin despegó y se completaron con éxito las diversas etapas del lanzamiento.

¿Desde dónde despegó?

Desde la base área militar de Vandenberg, en California (EE UU). Esta localización proporciona, entre otras ventajas, un acceso a órbitas polares y de alta inclinación, y es utilizada frecuentemente por constelaciones de satélites de comunicaciones, de observación de la Tierra y de defensa-inteligencia, así como para algunas misiones lunares.

¿Para qué sirve este satélite?

Para cubrir tanto necesidades de seguridad y defensa, como otras de carácter civil. En concreto, permite la observación del territorio para múltiples aplicaciones: labores de inteligencia, apoyo al despliegue de tropas en el exterior, operaciones militares, vigilancia marítima, cartografía, gestión de emergencias, control fronterizo, análisis medioambientales, protección de los recursos naturales, verificación de tratados internacionales, vigilancia de la superficie terrestre, urbanismo, planificación de infraestructuras, evaluación de catástrofes naturales y cartografía de alta resolución.

¿Cuáles son sus características técnicas?

Pesa 1.400 kg, mide 5 m de alto y 2,4 m de diámetro. Su instrumento estrella es un avanzado radar de apertura sintética (SAR), desarrollado de manera muy flexible, con capacidad para operar en multitud de configuraciones que permiten escoger las prestaciones de las imágenes. Para almacenarlas dispone de una memoria de 256 GB y una capacidad de transmisión de 300 Mbits/s en banda X. PAZ está preparado para cubrir un área de más de 300.000 km2 al día y para dar quince vueltas diarias a la Tierra, a una altura de 514 kilómetros y con una velocidad de 7 km/s. Dada su órbita cuasipolar ligeramente inclinada, PAZ cubre todo el globo con un tiempo medio de revista de 24 horas.

¿Qué resolución tienen sus imágenes?

Su radar electrónico, configurable desde tierra, puede trabajar en diferentes formas combinando resolución y tamaño de imagen. Ofrece cinco modos diferentes: spotlight (con hasta 1 metro de resolución y cubriendo áreas de 5x5 km), stripmap (hasta 3 metros y áreas de 30x50 km), scansar (para áreas de 100x150 km y resoluciones de 18,5 metros), staring spotlight (de muy alta resolución, hasta 25 cm) y wide swath scanradar (que permite cubrir áreas de 270x200 km). El sensor radar es capaz de captar imágenes de la superficie de la Tierra tanto de día como de noche y sin que sea afectado por la meteorología, es decir, su disponibilidad de imágenes es global y sin restricciones.

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¿Quiénes son sus clientes?

De momento el principal cliente es el Ministerio de Defensa español. Las imágenes serán gestionadas por el Centro de Sistemas Aeroespaciales de Observación (CESAEROB), que depende del Mando Aéreo General y del Jefe de Estado Mayor de la Defensa, en conexión con el segmento terrestre gestionado por el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA). En cualquier caso, la misión PAZ es de carácter dual, lo que significa que no es solo para defensa. De hecho, parte de su capacidad operativa estará disponible para comercializar servicios al resto de la administración central, autonómica y local de España, así como a todo tipos de usuarios gubernamentales y privados de cualquier país. Además, este satélite mejorará el posicionamiento de nuestro país dentro del programa europeo Copernicus para la vigilancia mundial del medio ambiente y la seguridad, principal iniciativa en el ámbito de la observación de la Tierra liderada por la Unión Europea y la Agencia Europea del Espacio (ESA). También formará parte de una constelación de satélites de Airbus, junto a TerrSAR-X y TANDEM-X.

¿Quién es el propietario y el fabricante de PAZ?

La compañía Hisdesat es la propietaria, explotadora y operadora del satélite. Su diseño y fabricación se contrató a la empresa Airbus Defence & Space España (antes EADS Astrium Casa), que ha contado con la colaboración de un consorcio de 15 empresas nacionales y tres universidades, implicadas en la fabricación de distintas partes y componentes. Por primera vez en nuestro país se ha asumido el reto de construir un satélite de este tamaño y complejidad. Una vez fabricado, se transportó desde la base aérea de Torrejón (Madrid) en un avión Antonov hasta California, donde llegó el 28 de diciembre de 2017.

¿Cómo se comercializan las imágenes?

Se ha creado un geoportal, User Service Provision (USP), que estará activo con la entrada en operación del satélite. Es la herramienta básica para la comercialización del cualquiera de los productos que Hisdesat ofrecerá cuando PAZ esté disponible. Basado en un concepto on line, dotará a los clientes de una herramienta web que les guíe a la hora de realizar peticiones, conocer el estado de sus órdenes o recoger los productos acabados.

¿Incorpora más novedades operativas?

Como carga útil secundaria, el satélite PAZ lleva a bordo un receptor (denominado AIS) para la identificación automática de buques, que, junto con los datos de radar, permite la mejor monitorización posible del entorno marítimo en todo el mundo. Los procesadores se han desarrollado en colaboración con el departamento de Teoría de la Señal y Comunicaciones de la Escuela Politécnica Superior de la Universidad de Alcalá de Henares. Por su parte, Hisdesat e INDRA también han desarrollado un avanzado procesador para detectar 'anomalías' o movimientos de barcos en el mar.

¿Se realiza algún experimento científico?

PAZ colabora en una innovadora experiencia científica en la que por primera vez se medirá la ocultación de señales de radiofrecuencia en sus dos polarizaciones. Estos registros permitirán ver cómo se ocultan las señales GPS a su paso por la atmósfera y analizar los cambios en la señal debido a elementos atmosféricos, sobre todo por la precipitación extrema. Así se pueden conocer propiedades de la atmósfera y mejorar las predicciones de lluvias e inundaciones, lo que ayudará a tomar las medidas necesarias para evitar posibles desastres asociados. Este proyecto de 'radiocultación y precipitacion extrema' está liderado por el Instituto de Ciencias del Espacio (ICE) del CSIC y cuenta con la colaboración del NASA Jet Propulsion Laboratory (JPL) y la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) de Estados Unidos.

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Hay un momento para echar la vista atrás, recordando las condiciones en que nosotros, la especie Homo sapiens, emprendimos nuestra andadura. Hay un momento para explicar lo que fuimos, en el plano científico y cultural, e imaginar lo que seremos, más pronto que tarde. Tú y yo. Ustedes que nos leen y los que escribimos a este lado de la pantalla. Hay, en fin, un momento para explicar el trabajo de los paleontólogos ‒los historiadores de la vida‒ y sumarlo al de tantos otros investigadores que comprueban cómo la cultura altera nuestro recorrido social y evolutivo. Sabios que rastrean las civilizaciones en que se escindió la humanidad. Expertos que nos hacen partícipes de creencias y costumbres, creaciones artísticas y avances tecnológicos. Entre todos, definen una sutil conexión que que nos mantiene unidos desde hace... ¿cuánto tiempo ya? ¿165.000 años? ¿315.000?

Quién sabe si ese interés por la naturaleza humana, en su increíble diversidad, es lo que te trajo hasta aquí. Ahora ya lo sabes: si nosotros hacemos cada día TheCult.es (Thesauro Cultural), es porque tú sientes esa curiosidad por los retos más desafiantes de la ciencia y la cultura. Quizá acabas de descubrir esta revista, buscando un dato que necesitas para la clase de mañana. O acaso usted ‒a quien le incomoda el tuteo‒ hace mucho que completó sus estudios, y nos sigue fielmente desde que nos asomamos a internet, allá por 2007.

¿Sabe lo que le digo? Queremos observar con usted ‒contigo‒ cada detalle del mundo que nos rodea. Queremos recorrer la historia de la biosfera y explorar las huellas más nobles que hemos dejado en el planeta: nuestra cultura científica, nuestro arte y nuestro legado intelectual.

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