Torre de destilación

Dice fray Miquel Agustí, autor del conocido como Libro del Prior, que son las mujeres de la casa las encargadas de elaborar las aguas y elixires medicinales con los que curar las dolencias de su familia. Para ello, recomienda una serie de hornos destilatorios entre los que destaca, por méritos propios, esta torre filosofal. Y cuenta que ese es el estilo en que se destilan las aguas en Venecia.

Se trata de una estructura con muchos vasos de barro envidriados por dentro, semejantes a orinales, bien enlodados, cubiertos todos por una alquitara de vidrio y enlazados a una redoma sujeta por un hilo fuerte, a fin de recoger el agua que se destilare. Vasos que se calientan por un horno interior, que distribuye el calor por toda la estructura. Para el funcionamiento de esta torre de destilación se necesitan de numerosos criados: unos, dedicados a controlar el fuego; otros, encargados de poner las hierbas a destilar en los muchos vasos. Las aguas así destiladas son las mejores, pues no se contaminan de olores ni sabores.

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La primera vez que vi semejante torre de destilación recomendada para el uso de amas de casa, en la España del siglo XVII, me sorprendí. Y empecé a indagar. En realidad, Agustí no era el autor de aquellos secretos agrícolas publicados, por vez primera, en 1617. Agustí había traducido una obra muy popular en la Francia renacentista, L’agriculture et maison rustique, de Charles Estienne y Jean Liébault, suegro y yerno, respectivamente. Publicada inicialmente en latín, bajo el título de Praedium rusticum (París, 1545), Estienne escribió una obra que pretendía vulgarizar los saberes antiguos sobre botánica, medicina, horticultura y agronomía. Traducida al francés en 1564, el mismo año en que fallecía su autor, fue ampliada en ediciones sucesivas por Jean Liébault, su yerno, gran aficionado al mundo de los secretos, afición que le llevó a incorporar un Bref Discours de la distilation des eaux y un Bref Discours sur la distillation des huiles et quintes essences, acompañado de ilustraciones detalladas sobre hornos, destilatorios, alambiques y procedimientos varios.

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Liébault copió las ilustraciones de los grabados que Pietro Andrea Mattioli, médico italiano, había incorporado a su propia versión de los Comentarios a la Materia Médica de Dioscórides, el tratado de botánica medicinal que era la Biblia de médicos y boticarios desde que, en el siglo I de nuestra era, lo escribiera Pedacio Dioscórides Anazarbeo, cirujano de los ejércitos de la Imperial Roma.

Aunque Agustí, por boca de Liébault, dice que esa torre de destilación era propia de los venecianos, Mattioli cuenta, en su comentario, que se trataba de un instrumento muy utilizado en Nápoles. Y así puede observarse en la descripción que hace uno de los boticarios napolitanos más afamados, Decio Forte, en el tratado que sobre arte de boticaría publicó, finalizando el siglo XVI. Y esa es la razón por la que semejante torre de destilación, semejante maravilla de la técnica, se construyó en el más fastuoso de los laboratorios alquímicos de aquella Europa, en la Mansión de las Aguas que Felipe II instaló en El Escorial. Una Mansión diseñada, en exclusiva, por el destilador napolitano Giovanni Vincenzo Forte. Una torre llamada filosofal o de Mattioli...

Son los pequeños detalles los que escriben las grandes historias.

Copyright del artículo © Mar Rey Bueno. Reservados todos los derechos.

Mar Rey Bueno

Mar Rey Bueno es doctora en Farmacia por la Universidad Complutense de Madrid. Realizó su tesis doctoral sobre terapéutica en la corte de los Austrias, trabajo que mereció el Premio Extraordinario de Doctorado.

Especializada en aspectos alquímicos, supersticiosos y terapéuticos en la España de la Edad Moderna, es autora de numerosos artículos, editados en publicaciones españolas e internacionales. Entre sus libros, figuran El Hechizado. Medicina , alquimia y superstición en la corte de Carlos II (1998), Los amantes del arte sagrado (2000), Los señores del fuego. Destiladores y espagíricos en la corte de los Austrias (2002), Alquimia, el gran secreto (2002), Las plantas mágicas (2002), Magos y Reyes (2004), Quijote mágico. Los mundos encantados de un caballero hechizado (2005), Los libros malditos (2005), Inferno. Historia de una biblioteca maldita (2007) e Historia de las hierbas mágicas y medicinales (2008).

Asimismo, ha colaborado en obras colectivas con los siguientes estudios: "El informe Vallés: modificación de pesas y medidas de botica realizadas en el siglo XVI" (en La ciencia en el Monasterio del Escorial: actas del Simposium, 1993), "Fray Esteban Villa y los medicamentos químicos en la Farmacia española del siglo XVII" (en Monjes y monasterios españoles: actas del simposium, 1995), "La biblioteca privada de Juan Muñoz y Peralta (ca. 1655-1746)" y "Los Orígenes de dos Instituciones Farmacéuticas españolas: la Real Botica (1594) y el Real Laboratorio Químico (1694)" (en Estudios de historia de las técnicas, la arqueología industrial y las ciencias: VI Congreso de la Sociedad Española de Historia de las Ciencias y de las Técnicas, 1996), "Servicio de farmacia en la guerra contra la Convención francesa" y "La difusión de epidemias febriles y su tratamiento en la guerra contra la Convención nacional francesa" (en III Congreso Internacional de Historia Militar: actas, 1997), "La influencia de la corte en la terapéutica española renacentista" (en Andrés Laguna: humanismo, ciencia y política en la Europa renacentista. Congreso Internacional, Segovia, 1999), "Vicencio Juan de Lastanosa, inquisidor de maravillas: Análisis de un gabinete de curiosidades como experimento historiográfico" y "El coleccionista de secretos: Oro potable, alquimistas italianos y un soldado enfermo en el laboratorio lastanosino" (en El inquiridor de maravillas. Prodigios, curiosidades y secretos de la naturaleza en la España de Vicencio Juan de Lastanosa, 2001), "La instrumentalización de la Espagiria en el proceso de renovación: las polémicas sobre medicamentos químicos" y "La institucionalización de la Espagiria en la corte de El Hechizado" (en Los hijos de Hermes: alquimia y espagiria en la terapéutica española moderna, 2001), "El debate entre ciencia y religión en la literatura médica de los novatores" (en Silos: un milenio: actas del Congreso Internacional sobre la Abadía de Santo Domingo de Silos, vol. 3, 2003), "El Jardín de Hécate: magia vegetal en la España barroca" (en Paraíso cerrado, jardín abierto: el reino vegetal en el imaginario religioso del Mediterráneo, 2005), "Los paracelsistas españoles: medicina química en la España moderna" (en Más allá de la Leyenda Negra: España y la revolución científica, 2007) y "El funcionamiento diario de palacio: la Real Botica" (en La corte de Felipe IV 1621-1665: reconfiguración de la Monarquía católica, 2015).

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