Sólo una intervención al estilo "Parque Jurásico" puede salvar al rinoceronte blanco del norte

Sólo una intervención al estilo "Parque Jurásico" puede salvar al rinoceronte blanco del norte Imagen superior: Josh More, CC

Suena como el argumento de una película hollywoodense de ciencia ficción. Una especie exótica está muriendo. Su única esperanza es que una remesa de óvulos fertilizados artificialmente, creados a partir del ADN procedente de algunos de los últimos supervivientes de su linaje, sean revividos en un mundo futuro en el que (con suerte) las condiciones sean más adecuados para este animal.

¿Un delirio? En realidad, no: esta es la única esperanza que le resta al rinoceronte blanco del norte (Ceratotherium simum cottoni). La muerte de Nola, una hembra de 41 años de edad que tuvo que ser sacrificada en el Zoológico de San Diego, después de una operación rutinaria para tratar un absceso, deja en el mundo sólo tres individuos. Dos de ellos son hembras infértiles. El macho solitario tiene baja fertilidad. Todos ellos son de una edad avanzada.

Después de haber sido diezmada por los furtivos, esta subespecie no parece tener ninguna posibilidad de recuperación en la naturaleza. Los tres supervivientes, Najin, Fatu, y Sudán, viven bajo vigilancia las 24 horas del día en la reserva Ol Pejeta, en Kenia, y en términos reales, vienen a ser unos "muertos vivientes".

La única vía posible (y muy optimista) para evitar su extinción consiste en combinar los óvulos congelados y el esperma de estos últimos rinocerontes con el ADN de los que ya han muerto, e implantar los embriones resultantes en madres de alquiler para su gestación. Estas madres sustitutas serían rinocerontes blancos del sur (Ceratotherium simum simum), una subespecie muy próxima y más abundante.

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Nola, fallecida recientemente tras una cirugía para drenar un absceso en su cadera. EPA/San Diego Zoo Safari Park

El rápido declive del rinoceronte blanco del norte se debe a la caza furtiva. Fue avistado en tierra salvaje por última vez en 2006, y las medidas drásticas para su protección, cuando fueron tomadas, ya resultaron insuficientes y tardías. En 2009, cuatro ejemplares de la reducida población que se conserva en cautividad fueron trasladados a Kenia para fomentar la cría. Pero los animales eran demasiado viejos, y fracasaron todos los intentos de reproducción, incluyendo un polémico cruce con sus parientes del sur.

De la ciencia-ficción a la ciencia real

¿Podemos devolver la vida a una especie (ciertamente) muerta? Entremos en el escenario de Parque Jurásico. Para aquellos no familiarizados con esta trama, recordemos que los científicos facilitan el renacimiento de dinosaurios extinguidos usando ADN de animales muertos hace mucho tiempo, en un proceso conocido como de-extinción.

Sabemos que es algo posible: en el año 1996 la oveja Dolly fue creada empleando una tecnología similar (inserción del gen en un óvulo, y desarrollo en una madre de alquiler). Cada vez que se descubre un mamut bien conservado en los hielos, oímos rumores acerca de la posibilidad de producir uno vivo usando su ADN. La técnica funciona en el ganado vacuno, en las ovejas y en los ratones. Sin embargo, todavía no hemos traído una especie extinta de nuevo a la vida, y tampoco hemos salvado una especie en vías de extinción utilizando este tipo de tecnología.

Cómo fabricar un rinoceronte

Afortunadamente, a lo largo de los últimos años el Zoológico de San Diego tuvo la previsión de recoger muestras genéticas de 13 ejemplares de rinoceronte blanco del norte a través de biopsias de piel y post mortem. En teoría, sus células madre podrían ser insertadas en óvulos y espermatozoides de los individuos supervivientes, con el fin de maximizar la diversidad genética de la población "renacida".

El esperma congelado de un macho fallecido recientemente, Angalifu, se almacena en el Zoo helado de San Diego, pero por desgracia, el proyecto sigue siendo infructuoso dado que los óvulos de Nola, obtenidos inmediatamente después de su muerte, resultaron ser estériles. La situación es desesperada ya que los otros tres rinocerontes blancos del norte padecen problemas reproductivos.

Penetramos aquí en un territorio desconocido. Sería posible proceder con el desarrollo de células madre a través de la fecundación in vitro (FIV) y la implantación de óvulos (transferencia de embriones) en rinocerontes blancos del sur, pero nunca se ha hecho antes, y además desconocemos en gran medida la reproducción del rinoceronte. Por ejemplo, el útero se sitúa en un lugar muy profundo de su cuerpo, y el zoológico tendrá que desarrollar instrumentos especiales para llegar hasta él.

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¿Qué depara el futuro al rinoceronte blanco? Jason GilchristCC

En la actualidad, los investigadores intentan reunir 500.000 libras (750.000 dólares americanos) a través deGoFundMe con la campaña Obtén un rinoceronte, salva a una especie. Los científicos y conservacionistas asociados con el proyecto estiman que podrían obtener una cría en el plazo de ocho años. Para entonces, los ejemplares que aún viven de rinoceronte blanco del norte ya estarían muertos, y la subespecie habría quedado formalmente extinguida.

¿Importa?

Queda una pregunta en el aire. Incluso si es posible traer de vuelta el rinoceronte blanco del norte, a partir de una población de 13 o más individuos, ¿será genéticamente viable esa población resucitada? ¿Y cómo vamos a salvarlos tras la resurrección, cuando fallamos con nuestra mejor oportunidad antes de su extinción?

Algunos podrían argumentar que, al tratarse de una subespecie, el rinoceronte blanco del norte tiene una importancia relativa. Después de todo, los blancos del sur aún siguen vivos, y los temores sobre su futuro a largo plazo quedan contrarrestados por la esperanza puesta en un probable desarrollo tecnológico. Asimismo, podían ser desplazados hacia el norte para llenar el mismo nicho ecológico. Sin embargo, cualquier diferencia adaptativa (genética) que fuera exclusiva del rinoceronte blanco del norte ya se ha perdido para la especie en su conjunto.

En todo caso, si aceptamos que los recursos para la conservación son limitados, ¿no deberíamos estar dando prioridad a las especies que aún es posible rescatar, como el rinoceronte negro y el rinoceronte blanco del sur de África, o las diversas especies asiáticas en peligro, en lugar de tratar de resucitar a una subespecie que ya está funcionalmente extinta?

Este artículo fue publicado por The Conversation. Lea aquí el artículo original.

 

The Conversation

Jason Gilchrist

Jason Gilchrist es ecólogo y profesor en la Universidad Napier de Edimburgo. Además de publicar sus estudios en publicaciones científicas, ha colaborado en revistas como BBC Wildlife, Africa Geographic y BBC Knowledge.

Como experto en mangostas, fue el principal autor de la sección dedicada a estos animales en el primer volumen de The Handbook of the Mammals of the World (Lynx Ediciones) y en el quinto tomo de The Mammals of the World (Bloomsbury Publishers).

Sus fotografías han aparecido en publicaciones como BBC Wildlife, Africa Geographic y Outdoor Photography.

Los artículos de Jason Gilchrist se publican en The Cult por cortesía de The Conversation.

Sitio Web: www.jasongilchrist.co.uk/
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